冥王星轨道或有十多颗“隐形月亮”(图)



冥王星与卡戎的示意图,事实上冥王星比月球还要小,却拥有异常庞大的卫星家族(网络图片)

据国外媒体报导,最新的冥王星以及卫星系统调查显示其中可能存在多达10颗未被发现的小月亮,这些未知的天体对“新地平线”号探测器而言是个不利的消息,该探测器预计2015年抵达冥王星周围轨道,潜伏的卫星群可能导致探测器撞毁。美国宇航局研制的“新地平线”探测器是第一艘近距离探索冥王星的飞船,目前科学家已经探测到五颗冥王星的卫星,比如去年发现的P5,对此,冥王星探测器的飞行路径可能需要重新设定。

潜在的冥王星卫星群数量上十分庞大,每个月亮跨度可能为一至三公里,在早期对冥王星进行探索的研究中,研究人员还发现一团神秘的尘埃带,但是它形成之谜依然没有结论。冥王星的最大卫星卡戎有可能是大型天体撞击冥王星后产生的碎片,而其他小卫星中也有部分被认为形成于这次撞击,在此后的岁月中与尘埃等物质凝结在一起,逐渐演化成体积较大的卫星群。

哈佛-史密森天体物理学中心科学家斯科特·凯尼恩通过计算机模拟技术验证冥王星周围轨道到底可能存在多少颗卫星,以及新地平线号探测器穿过卫星群时是否会发生碰撞。研究人员称冥王星卫星群可能存在于多个轨道上,可达十多颗卫星。凯尼恩认为陆基天文台对冥王星轨道外围的空间环境探测并不太清楚,即便是诸如凯克望远镜这类最灵敏的观测平台。但是哈勃空间望远镜应该可以突破这样的限制,我们有可能在冥王星探测器抵达前对卫星群有深入的瞭解。

当前的问题在于科学家并不知道探测器何时能发现隐藏的卫星群,不过到了2015年,探测器接近冥王星时应该可以容易瞭解到是否存在如此庞大的卫星群。新地平线号探测器将是第一艘近距离抵近冥王星的飞船,通过研究冥王星来发现遥远的系外行星是如何形成的。

来源:网文

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