植物界的動物殺手:土豆西紅杮能捕殺昆蟲(圖)


植物界的動物殺手:土豆西紅杮能捕殺昆蟲
殺手西紅杮:你可能沒有聽說過的食肉植物 

據英國《獨立報》報導,土豆和西紅杮都是我們很愛吃的食物,但人們有所不知,這些看似平常的東西,也有其邪惡一面:它們跟捕蠅草和豬籠草一樣,都是非常致命的動物殺手。

植物"殺手"很普遍

長期以來,植物學家和探險家們一直在世界上那些最偏遠的地方尋找食肉植物的蹤跡,卻忽略了對這些就在身邊的植物的關注。英國基尤皇家植物園的研究人員現在認為,捕食昆蟲的植物種類比他們以前認為的要多數百種。其中幾個矮牽牛的品種、觀賞型菸葉、土豆、西紅杮和捲心菜的近親薺菜 (shepherd's purse)都屬食肉植物之列。

基尤皇家植物園的邁克·費伊(Mike Fay)說:"人們普遍認為食肉植物大約有650種,不過據我們估計,另有325種可劃入食肉植物之列,因此這種植物的數量比我們以前認為的多了大約 50%。"研究人員為了慶祝查爾斯·達爾文誕辰200年,在對食肉植物的數量進行評估時,他們意識到植物界其實有更多肉食成員。

達爾文本人就對食肉植物非常感興趣,他曾通過給這些植物餵肉的方式,進行大量試驗,1875年,他所寫的有關食肉植物的書《食蟲植物 (Insectivorous Plants)》出版。費伊表示,很多植物的食肉本性之所以會被人們忽視,可能是因為它們已經喪失了一些與食肉植物有關的主要特徵。豬籠草和捕蠅草擁有專門用來捕食獵物的結構,但是其他植物的捕蟲技巧更加微妙,它們主要依靠這種手段彌補日常"飲食"的不足之處。

捕食昆蟲的方法

觀賞型菸葉、土豆和西紅杮等植物利用莖上濃密的黏性軟毛捕捉蚜蟲和其他小型無脊椎動物。然而它們並非直接把捕捉到的昆蟲吃掉,而是等到這些蟲子死亡落入土中後,利用根吸收其營養。

費伊說:"它們利用黏性軟毛隨時捕捉小蚜蟲,等它們死亡落入土中,屍體被分解,這些食肉植物會通過根部吸收昆蟲的營養成分。"這種能力跟南非捕蟲樹非常類似,南非捕蟲樹擁有粘粘的葉子,蒼蠅落在上面就會被粘住,但是它也無法直接吃掉昆蟲,而是等到一種小蟲子把蒼蠅吃掉後,利用根莖吸收這種小蟲排在地上的糞便裡的營養物質。

人工培育的植物

人類種植的土豆和西紅杮仍保留著利用黏性軟毛捕殺小昆蟲的能力,等到小昆蟲死後落入土壤裡,再利用根吸收昆蟲體內的營養。然而,由於人類會給它們施加大量肥料,因此它們幾乎不會從捕殺昆蟲中受益。而生活在野外的植物,捕殺昆蟲是它們的一種重要的食物源。

基尤皇家植物園和倫敦大學瑪麗皇后學院的馬克·蔡斯(Mark Chase)教授說:"人工種植的土豆和西紅杮仍長有軟毛。西紅杮尤其如此,它的莖上覆蓋著一層濃密的細毛。它們確實經常捕捉小昆蟲,並把它們殺死。我們認為,這些被人類培育的植物,能通過根吸收很多我們給它們提供的養分,因此不會從捕捉的昆蟲那裡獲得太多好處。如果生活在野外,這種方法將是它們獲得營養物質的一種主要手段,因此把它們視為食肉植物更合適。"

薺菜被認為是一種食肉植物,至少從某種程度上來說它是,因為包裹在它的種子外面的物質能吸引土壤裡的微生物,並殺死它們。此外,薺菜的種子還能藉助自己分泌的一種酶分解蟲子的屍體,以便在發芽過程中能吸收到充足養分。

開花植物都具有食肉能力?

費伊博士表示,這項研究成果有力地支持了下述觀點:所有開花植物在演變的最初階段都具有食肉能力,不過只有一小部分最後仍保留著,並在利用這種能力。

研究人員的相關發現發表在《林奈學會植物學(Botanical Journal of the Linnean Society)》雜誌上,他們說:"我們周圍的食肉植物可能比我們以前認為的更多。我們一貫認為植物無法移動,不會傷害其他生物,但是一想到食肉植物,我們就不會這麼認為了。很多被子植物(開花植物)可能主要以食肉為主。也許有那麼多植物沒進化出捕殺動物並從中吸收營養的能力,更應該讓我們感到吃驚。"

自從18世紀第一棵活捕蠅草被帶到倫敦以來,英國人一直對令人毛骨悚然的食肉植物傳說樂此不疲,當時捕蠅草的出現在歐洲引起不小的轟動。自從以這種故事為主題的影片,例如1951年影片《三腳妖之日(The Day of the Triffids)》和1960年影片《恐怖小店(The Little Shop of Horrors)》等播出後,食人植物的故事開始備受世人關注。最近的《哈利·波特》系列也提到食人植物,書中的毒觸手(Venomous Tentacula)試圖利用它的滕捕捉獵物。

19世紀的一個故事中說,馬達加斯加島一種長著觸手的樹會緊緊纏住人不放,直到把他們勒死,並稱這是目擊者親口講述的,不過這種故事在20世紀遭到人們質疑。另一個故事說,中美洲有一種食人樹,會用觸手擠壓人體,把每一滴血都擠出來,以便被它吸收。



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