地球再次收到来自银河系外的神秘信号(图)



地球再次收到了遥远深空中传来的神秘信号。(图片来源:Adobe Stock)

上月底,地球再次收到了遥远深空中传来的神秘信号。位于加拿大的一个天文望远镜发现来自太空的神秘无线电信号,这是迄今为止科学家发现的最低频率信号。

和肉眼所见的幽深及黑暗不同,我们的宇宙实际上充满了看不见的“光”。除了光谱上可被人眼接收到的频率外,太空中无数个熊熊燃烧的“太阳”、坍陷的恒星、扭曲冲撞着的磁场、翻滚的尘埃和飞速旋转黑洞,都在向外不断发射出杂乱的无线电和微波。除此之外,还存在一种科学家至今没能理解的“光”,一股神秘的、超强的能量火花,从未知的地方,因为未知的原因,穿过数十亿光年的宇宙空间到达地球。

令人费解的宇宙脉冲

只能持续几毫秒,但可以在几毫秒内产生相当于5亿个太阳的能量。科学家将这种的令人费解的宇宙脉冲称作“快速射电暴”(Fast Radio Burst,FRB)。7月25日早晨,一股神秘的FRB从加拿大不列颠哥伦比亚省山区呼啸而过,正巧,当地山谷中一组新型射电望远镜正在运作,这股迄今人类所发现最罕见的无线电频率就这么被记录了下来。

最初爆料这一现象的是“天文学家电报”论坛,文章称,神秘信号的传播频率低至580兆赫,比之前探测到频率最低的FRB还低200兆赫,他们目前将这股神秘脉冲编号为FRB 180725A。报告作者、加拿大氢强度映射实验望远镜(CHIME)项目管理员博伊尔表示:“这些信号在白天和夜里都被捕捉到,这样的出现时间,和之前任何一次观测到的同类活动都不一样。”这也许意味着,这是全新的奇特信号。

脉冲快速、低频,意味着它们来处必然有一个能量异常强大的源头,通过一场超级明亮的爆炸射出这股能量,这也是在此前天文学研究中从未出现的。科学家们在开了眼后,也希望这种特殊信号可以让他们知道,银河系外的无线电波是在何处以及如何形成的。

“考虑到FRB短暂的寿命,以及遥不可及的发源地点,它们爆发时绝对是超级明亮的,而我们目前甚至找不到证据,为它们确定一个可能的自然来源,”哈佛-史密松森天体物理中心科学家洛布(Avi Loeb)表示。他在去年曾透露,科学界无法否认这些信号存在“人造起源”(即地外生命)的可能性,不过也可能是超新星、超大质量黑洞以及脉冲星这种强大电磁辐射来源的产物。

自2007年首次接到这种“地外信号”以来,人类总共观测到约40次FRB,但是因为这种信号存续时间极短、传播距离极远,科学家至今未能精确定位它们的来源。对于人类来说,这仍然是“外星人是否存在”谜题的一部分。不过,诺丁汉大学天体物理学教授康塞利斯(Christopher Conselice)在接受《每日邮报》采访时表示,尽管FRB在天文学上相对罕见,但它很可能是宇宙中的常见现象。他认为,我们只是还没有足够的能力来检测到它们。

值得一提的是,探测到神秘信号的CHIME建成刚刚1年左右,就已经探测到了几次FRB,也许印证了康塞利斯的说法。其实,探测电脉冲只是CHIME的副职,它的本职工作是测量宇宙中暗能量的成分以及探测引力波。

此外,正如其名字所说,CHIME将测量宇宙中最常见元素——氢的分布,为科学家绘制3D宇宙地图提供资料。CHIME拍不出很漂亮的螺旋星云照片,但是,被映射的氢气结构中所发出的光的颜色可以帮助我们推算宇宙在数十亿年时间里是如何变化的。

不排除FRB来自外星智慧生命

FRB对于天文学家来说是一个完全神秘的东西,它们的起源仍然未知,所以经常吸引外星猎人的好奇心。这些信号持续非常简短,并且在太空中旅行非常遥远的距离,精确定位这种难以捉摸的脉冲源并非易事。

最重要的是,自2007年首次发现FRB以来,地球上只检测到大约40个FRB,因此对它们的研究仍然很少。

“快速无线电突发非常明亮,因为它们的持续时间很短,距离很远,而且我们还没有确定任何可能的自然来源。”哈佛−史密森尼天体物理中心(Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics)科学家勒布(Avi Loeb)去年在一份声明中谈到这种快速射线暴。

今年早些时候,天文学家声称他们已接近确定FRB的来源。他们也无法排除FRB来自先进外星文明高能信号的可能性。

勒布补充说,信号的“人为起源”(即外星智慧生命)值得考虑。其它可能的起源包括超新星(爆炸恒星)、超大质量黑洞或各种其它强大的电磁辐射源,如脉冲星。


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