新星爆發殘骸 竟與兩千多年前中國史籍記錄相符(圖)



研究發現M22球狀星團的新星殘骸與中國漢朝史籍「漢書」記載的的「客星」相符。(看中國合成,圖片來源: ESA/Hubble and NASA, F Göttgens (IAG);Chinese Text Project)

德國哥廷根大學(University of Göttingen)Fabian Göttgens等天文學家在靠近球狀星團M22(Messier 22)中心區域發現一個新星爆發的殘骸,目前直徑寬約8000AU,即地球到太陽平均距離的8000倍,被中心恆星激發發光而形成一片發光星雲。「新星(nova)」即一顆恆星表面發生局部氫融合爆發,使其短暫變得非常明亮的現象,與「超新星(supernova)」不相同。這個M22新星殘骸的位置和亮度,恰與中國漢朝史籍「漢書」記載的西元前48年漢元帝初元元年出現的「客星」相符,這是中國史籍上關於天象的最古老記載之一,而Göttgens等人認為漢書上記錄的應該就是這場新星爆發。相關論文發表在天文與天文物理期刊(Astronomy&Astrophysics,A&A)中。


漢書中有關M22新星爆發的記載(圖片來源:The Chinese Text Project

球狀星團很龐大,由數十萬顆老年恆星組成,整體外觀幾乎呈球狀,繞著銀河中心公轉。目前已知銀河系內的球狀星團約有150個,M22(NGC 6656)是其中之一。這個星團位在人馬座方向,接近銀河系中心的核球區內,總亮度+5.1等,是全天亮度僅次於半人馬座ω星團和杜鵑座47星團的第3亮球狀星團。1665年就已發現,1764年被法國彗星獵人梅西爾(Charles Messier)收錄進他的梅西爾星表中,為該星表第22號天體,故註記為M22。


M22球狀星團,新發現的新星殘骸即白色方框框起處,右下角為新星殘骸放大影像。(圖片來源:ESA/Hubble and NASA,F Göttgens(IAG))

之前天文學家曾動用歐南天文台(ESO)位在智利的超大望遠鏡(Very Large Telescope)配上MUSE儀器進行M22和其他球狀星團的觀測。MUSE不僅拍攝星團的影像,同時可分光測量星星的亮度隨顏色的變化等;其中紅光部分特別適合用來測量星雲特性,這個新發現的M22新星殘骸便是在紅光波段發現的。紅光主要來自氫氣,少部分來自其他氣體。雖然它的直徑寬達8000AU,但氣體卻因新星爆炸關係而分散各處,使這片星雲的總質量僅有地球質量的30倍而已,與恆星相較之下是非常輕的。


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